La Nasa lance TESS, son nouveau chasseur de planètes potentiellement habitables

SpaceX envoie dans l'espace le télescope de la NASA le plus puissant à date qui 'va découvrir des milliers de planètes' — certaines pourraient être propices à la vie extraterrestre

Une illustration du télescope TESS — Transiting Exoplanet Survey Satellite — de la NASA. YNASA's Goddard Space Flight Center

SpaceX, l'entreprise spatiale dirigée par Elon Musk, doit lancer lundi 16 avril 2018, le télescope le plus puissant de la NASA à date, censé "découvrir des milliers de planètes" où la vie extraterrestre serait possible, rapporte Business Insider US.

Ce nouveau télescope, baptisé TESS pour "Transiting Exoplanet Survey Satellite", devrait être envoyé dans l'espace par une fusée Falcon 9, vers 18h32, heure locale - soit mardi 17 avril, à 00h32, heure française - depuis la base de lancement de Cap Canaveral en Floride (Etats-Unis). Une mission évaluée à 337 millions de dollars.

Comme Kepler, le premier télescope du genre, lancé en 2009 par l'agence spatiale américaine, qu'il remplace, TESS utilise la méthode des transits, détectant des planètes quand elles passent devant leur étoile dont elles estompent momentanément la lumière. TESS se focalisera sur une région 100 fois plus grande - composée d'environ 200.000 étoiles - et plus près de la Terre, soit environ 200 années-lumière.

La découverte de 20 000 exoplanètes?

Cela permet entre autres d'en déduire la taille, la masse et l'orbite.

"On pourrait même trouver des planètes dans l'orbite d'étoiles qu'on peut voir à l'oeil nu", a dit dimanche à la presse Elisa Quintana, chercheuse sur le programme TESS.

"Les êtres humains se sont toujours demandé si nous étions seuls dans l'univers, et jusqu'il y a 25 ans les seules planètes que nous connaissions étaient les huit de notre système solaire". En 2020, le James Webb Space Telescope doit prendre la suite d'Hubble.

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