Jupiter a désormais 79 lunes et une curiosité

Parmi les nouveaux satellites de Jupiter, les scientifiques découvrent une lune au comportement étrange

Douze nouvelles lunes découvertes autour de Jupiter, dont une plutôt étrange

Avec un total de 79 lunes, Jupiter est la planète du système solaire possédant le plus grand nombre de satellites naturels. Ce qui est minuscule par comparaison avec le diamètre de Jupiter, qui frise les 143'000 km. L'équipe d'astronomes, dirigée par Scott S. Sheppard, a tout de même remarqué que l'un d'entres eux avait des caractéristiques bien distinctes. Si Jupiter, cinquième planète à partir du Soleil, compte de gros satellites comme Ganymède (le plus grand dans le système solaire avec un diamètre de 5.268 km), ceux qui viennent d'être repérés ont seulement entre 1 km et 4 km de diamètre. Son orbite est d'une durée d'un an et demi, dans le même sens que la planète, mais passe à travers l'orbite des neuf lunes rétrogrades.

Deux autres lunes, plus proches de la planète et tournant dans le même sens que cette dernière, complètent leur tour en un an. Cette lune, baptisée Valetudo, du nom de la déesse de la Santé et de l'hygiène, l'arrière-petite-fille du dieu romain Jupiter, mesure moins d'un kilomètre de diamètre et son orbite est différente de celles de toutes les autres lunes jupitériennes. Et la plus grosse planète du système solaire pourrait compter d'autres satellites naturels, outre les 12 qui viennent d'être ajoutés, estime le chercheur de l'Institution Carnegie pour la recherche. Et ces lunes bouclent leur orbite en deux années environ autour de Jupiter. Parce que la planète se déplace dans le ciel à une vitesse connue, tout ce qui se déplace à la même vitesse dans la même direction devient alors un candidat pour une lune - mais la confirmation est un processus qui prend beaucoup de temps, explique Sheppard à ScienceAlert. " Nous avons dû observer les nouveaux candidats un mois plus tard et encore un an plus tard pour confirmer qu'ils étaient en orbite autour de Jupiter et étaient donc des lunes de Jupiter ". Nous pensons qu'il s'agit d'objets à mi-chemin entre les astéroïdes rocheux et les comètes glacées. D'après Sheppard, des satellites bien plus grands auraient été réduits en poussière il y a très longtemps, ce qui aurait pu entrainer la formation de Valetudo et de ces nouvelles lunes. "Probablement une moitié de glace, une moitié de roche". L'astronome italien Galilée avait découvert dès 1610 les quatre premières lunes de Jupiter.

Douze nouvelles lunes de Jupiter ont été découvertes. Leurs orbites apparaissent en gras dans cette visualisation
Douze nouvelles lunes de Jupiter ont été découvertes. Leurs orbites apparaissent en gras dans cette visualisation

© (CARNEGIE INSTITUTION FOR SCIENCE) Douze nouvelles lunes de Jupiter ont été découvertes.

La découverte a été confirmée par des télescopes au Chili, à Hawaï et dans l'Arizona.

Dernières nouvelles