Une sonde de la Nasa prête pour un Réveillon historique

LA UNESOCIÉTÉ      Pour le jour de l’An un survol historique de la Nasa
     
     
       Par La Rédaction-        27 décembre 2018

LA UNESOCIÉTÉ Pour le jour de l’An un survol historique de la Nasa Par La Rédaction- 27 décembre 2018

La sonde New Horizons de la Nasa a survolé mardi l'objet céleste le plus éloigné jamais étudié par l'homme, a annoncé Alan Stern, directeur scientifique de la mission. La sonde New Horizons va profiter du jour de l'An pour survoler l'objet céleste le plus éloigné jamais étudié.

Le 1er janvier, la sonde spatiale New Horizons qui avait survolé Pluton en 2015 rendra visite à l'astéroïde Ultima Thulé, situé à 6,5 milliards de kilomètres de la Terre.

Un film d'animation simulera le survol, prévu à 0 h 33 à Washington (6 h 33 en France) mardi. La diffusion en direct est impossible avec une telle distance, mais la Nasa prévoit une transmission sur internet durant le survol, avec le morceau de Brian May, le guitariste de Queen et titulaire d'un doctorat en astrophysique, en bande sonore. A cette distance, il faut plus de six heures pour qu'un signal fasse la navette entre la Terre et la sonde. Elle se trouve dans la ceinture de Kuiper, un vaste disque cosmique, reliquat de l'époque de la formation des planètes que les astronomes appellent parfois le "grenier" du système solaire. Par ailleurs, Ultima Thule évolue dans une zone aux températures négatives, ce qui laisse penser qu'il est bien préservé. Ces choses sont là depuis le début et on pense qu'elles n'ont pas changé. Les scientifiques ne savent pas si ce corps céleste, découvert en 2014 par le télescope spatial Hubble, est rond, allongé, ni même s'il s'agit d'un unique objet ou d'un agrégat de matière. Les scientifiques ne sont pour l'instant pas sûrs de sa taille, l'estimant environ 100 fois plus petit que la planète naine Pluton dont le diamètre est proche de 2400 km. New Horizons va nous envoyer des images de sa surface inexplorée, faiblement éclairée par le soleil lointain. Mais la mission est dangereuse. À cette allure, si elle heurtait un débris aussi petit qu'un grain de riz, elle pourrait être détruite instantanément.

→ Vous pourrez suivre l'événement sur le site de la Nasa. "Cela signifie 'au delà de Thule' - au delà des limites connues de notre monde, pour symboliser l'exploration au delà de la ceinture de Kuiper", a expliqué la Nasa.

Découverte seulement dans les années 1990, cette ceinture se trouve à quelque 4,8 milliards de kilomètres de notre étoile.

"C'est réellement l'objet le plus primitif jamais rencontré par un engin spatial", relève Hal Weaver, du laboratoire de physique appliquée à l'université Johns Hopkins.

Son administrateur Jim Bridenstine a également promis des nouvelles d'une autre sonde, OSIRIS-REx, qui doit se mettre en orbite autour de l'astéroïde Bennu la nuit de la Saint-Sylvestre.

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