Espace : plus d'eau que prévu dans l'hemisphère Sud de la Lune

La Nasa a découvert l'eau sur la Lune

Il y a plus d'eau sur la Lune que prévu

La NASA était susceptible d'extraire les précieux dépôts de glace d'eau dans le pôle sud de la Lune car ils sont parfois convertis en carburant de fusée pour des missions potentielles à un prix bien inférieur à celui du transport du gaz depuis le sol. Le télescope aéroporté de l'Observatoire stratosphérique pour l'astronomie infrarouge (Sofia) a fourni de nouvelles données, grâce à son observation de la Lune à une longueur d'onde plus précise qu'auparavant - à 6 microns au lieu de 3. Ces découvertes ont été annoncées dans deux études, publiées ce lundi 26 octobre 2020 au sein de la revue Nature Astronomy. Ceci laisserait suggérer "que l'eau est plus répandue sur la Lune qu'on ne le pensait", a expliqué le principal auteur de l'étude.

La présence d'eau à la surface de la Lune n'est pas en soi une nouveauté. Cette découverte d'eau pourrait être bénéfique pour les futures missions sur la lune et au-delà, ont déclaré les chercheurs. Lorsqu'une météorite frappe la lune, la chaleur intense provoque la combinaison des molécules d'hydroxyle dans l'eau. "C'est ensuite que les prochains astronautes sur la Lune feront des expériences pour déterminer à quel point l'eau est accessible", confie Paul Hertz, directeur de la division astrophysique de la Nasa. Si la plus célèbre de ces molécules reste évidemment l'eau, qui contient deux atomes d'hydrogène liés à un atome d'oxygène (H2O), ce n'est pas la seule.

De l'eau sous forme moléculaire aurait été détectée sans ambiguïté sur la face éclairée de la Lune. De précédents travaux avaient montré que les zones n'étant jamais atteintes par la lumière solaire, notamment le fond des cratères, représentaient des endroits où de la glace d'eau était susceptible de se former. "Sur la lune, tenez-vous près de l'un de ses pôles: vous verrez de nombreuses petites ombres à la surface, dont la plupart sont plus petites qu'une pièce de monnaie".

Ils ont pu recréer la taille et la distribution de ces petits cratères en utilisant des images haute résolution et des mesures de température lunaire prises à partir de Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA.

Et il y en a "des dizaines de milliards", a déclaré Henne, comparé à quelques centaines de plus grandes toiles froides. Les chercheurs estiment que ces microstructures pourraient s'étendre sur plus de 38 000 km² de la surface lunaire où la glace pourrait exister. Ou, une autre théorie suggère que l'eau peut déjà être présente sur la météorite et se retrouver piégée dans le verre nouvellement formé lors de l'impact.

"Accéder à cette eau rapidement et en quantité suffisante pour répondre aux besoins d'un équipage humain constituerait un véritable défi pour une mission courte".

Un doute persistait toutefois sur la nature exacte de l'eau présente sur la Lune. L'accès à cette ressource pourrait à l'avenir transformer la Lune en une base de ravitaillement spatial.

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